經濟與生活

看起來是蘋果,切開卻是橘子~令人捧腹大笑的經濟學

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2006-04-17

看起來是蘋果,切開卻是橘子~令人捧腹大笑的經濟學

(本文刊登於破報 非經同意請勿轉載)

文/zen

書名:蘋果橘子經濟學
作者:Steven D. Levitt & Stephen J. Dubner
譯者:李明
出版社:大塊文化

看起來是蘋果,切開卻是橘子

提到經濟學,浮現腦海的不是複雜的數學模型,就是各式統計數字。更別說那些憋扭又難懂的學術概念,還有看了完全提不起興趣的研究主題。

學術研究一定得正經八百,有個又臭又長而看到就令人不想拿起來讀的名字嗎?李維特的《蘋果橘子經濟學》(Freakonomics),就是一個完全顛覆傳統學術專書,甚至入門書的精采之作。

博二的時候,李維特連黑板上的經濟學數學公式的符號都還搞的「母颯颯」,更了解自己一輩子都搞不出這種偉大的模型。不過,李維特卻擁有更棒的東西,敏銳的科學研究直覺。對經濟學觀點的正確掌握,對表達溝通方法的高度重視。

李維特顛覆了只有複雜的數學模型或高深纏繞的理論推演,才是經濟學解析世界的不二法門。模型越複雜,不代表你越接近世界的真相(當然就更別提其中暗示你的腦袋有多麼聰明,才能夠駕馭這麼複雜的模型了)。

李維特認為,經濟學本質上是種測量科學,包含一組可以測量複雜資訊的完善工具。「經濟」不外乎工作、房地產、銀行、投資等資訊。但經濟學絕對可以應用到更有趣的主題,經濟學缺的不是工具,而是令人感興趣的問題。任何問題,只要你找對透視角度,所有複雜的社會現象都是可以被解讀的。

如果一個經濟學者(或擴而廣之的說所有學者),不能夠用一般人能懂得話,跟自己老媽說清楚自己的研究的話,李維特認為,這個學者根本就連自己在做什麼研究都不清楚。

因此,李維特不搞複雜模型,不說纏繞理論,關心日常生活中的事件與謎團,想解開世界如何運作的深層邏輯,希望剝開現代生活的表皮,觀察內部運作狀況。他從具創意、重要、有趣,能夠引發人們關切的不經意小角落(甚至看似突兀的問題背後)著手,找出其中令人難以察覺的運作邏輯。

為什麼毒販要跟老媽一起住?
墮胎才是遏止犯罪率的關鍵?

李維特告訴我們,販毒是全美最高風險又最低收入的工作,而組織模式,則和麥當勞等大企業沒兩樣,只有少數高層才坐擁高薪,其他小角色領的是時薪3.3美元的低薪,還得有合法正職工作補貼。所以,許多毒販都還得跟老媽住在一起(省房租)。

在這本書中,李維特敢冒政治不正確之大不敬,以精采生動(當然更是嚴格有據)的統計數字,駁斥了所有過往認為美國1990年代犯罪率降低的各種原因。直言其實是1973年最高法院通過的墮胎合法化法案這隻蝴蝶拍動的翅膀,才是1990年代犯罪率大幅下降的個暴風形成的關鍵。其論證之精采,統計數字之解讀令人拍案叫絕又佩服不已。李維特彷彿看見渾沌中的秩序,蝴蝶效應的初始反應在他眼裡看來,一點都不是未知之謎。

李維特的魔力,就在於能夠透視龐大複雜而跨際的統計數字,找出隱藏在數字背後的關聯性。然後,完全不理會過往彈頭理論或學者專家講過什麼了不起的觀點或共識,只讓清白的數字替自己的論證背書。因為專家,是會為了自己的利益扭曲觀點,更別說提供聳動的意見,以吸引媒體注意好,拉抬自我聲望。

其實,專家才深諳欺騙之道

在書中,李維特更舉證說明專家濫用專業的情況。例如房地產仲介人員,為了趕績效,多結案,利用資訊不對稱的優勢,恐嚇賣主以較低的價格售出房屋。因為賣主根本無法掌握正確的市場行情,而且賣主所多賺的一萬塊折算成仲介佣金不過是一百五十元的小錢(難怪之前我的仲介一直催我賣),沒有仲介商會願意為幫別人房子多賣幾萬塊,多賺幾百塊這點小錢多花上許多寶貴時間。除非,是賣自己的房子。

如果誘因夠大,每個人會欺騙。專家學者也是人,當然也不例外。欺騙是一種經濟行為,目的在付出較少的代價換取較高的收益。李維特敢於解釋資料數據所得的結果,即便看起來荒謬或難以為人所接受。因為,經濟學「社會科學」,重要的是解釋世界如何運作,而不是傳統觀點(可以是文獻、理論、道德、法律、專家……)告訴我們世界如何運作。

解開生活中「看起來像蘋果,切開卻是橘子」經濟現象

在這本書裡,李維特還揭發生活中許多不為人知的迷思。例如其實,兒童汽車坐椅對於減少事故率一點幫助都沒有!每天喝八大杯水的健康論根本沒有經驗證據證明!對於遲到/犯規的罰(小)錢只會讓讓問題更嚴重! 每天唸書給小孩聽成績並不會進步!選名校其實對學生成績根本沒幫助(有影響的是另外的原因)!

另外,想知道改名會不會改運?好學校對於學生成績有沒有提升?老師為什麼要替學生作弊?相撲選手放水的好處?為什麼「屋況良好」的房子不能買/可以殺價?教養還是遺傳重要?

想知道日常生活世界中看似合理/不合理的現象背後的邏輯嗎?想要買東西不再被騙嗎?李維特的「價格理論」統計資料解讀法所寫成的《蘋果橘子經濟學》中,有精采的解讀。

這本書好讀,不只在於研究問題光怪陸離,引人入勝;研究手法生動嚴謹、雙管齊下。更在於作者能夠感同身受生活世界的行動者們的焦慮不安,以及渴望解開生活謎團的心情,讓這本書除了豐富,更顯真誠。

書末附錄中,有一則作者註解,頗可作為作者研究正當性的說明。李維特說,他所引用的資訊不對稱理論的文獻,來自於阿克羅夫對於「全新二手車」的一篇研究。這篇經濟學研究當年投稿時,曾經三次被專業期刊退稿。其中兩個刊物說:「我們不登這種芝麻小事為主題的文章。」然而,三十年後,阿羅克夫以這篇文章,贏得諾貝爾經濟學獎。魔鬼都在細節裡啊!

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Zen大

曾居敦南,現住安坑。 我是職業作家/時事評論員,同時也是出版顧問、讀思寫文字溝通表達力的專業講師、網路部落客。 每年讀書(至少)五百本,寫文(至少)五百篇,演講授課(至少)五百小時。 本版文章歡迎個人或非營利單位轉載,營利單位轉載,請來信取得授權(切莫私自轉載)。

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