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破解不實統計數字的謊言

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2008-03-06

破解不實統計數字的謊言

文/zen

(本文發表於台灣出版資訊網)

書名:統計數字-是事實,還是謊言?
作者:喬.貝斯特
譯者:張淑貞、何玉芳
出版社:商周

唸社會學讓我感到最實用的,其實是讀懂統計數字。

我們生活的世界,每天都有無數的統計數字被公佈。例如人口出生率、平均餘命、經濟成長率、犯罪率、通貨膨脹率、候選人支持率、收視率、失業率等等,多得不得了。

統計數字這麼多,絕大多數人卻是不假思索的便相信、採納,甚至使之成為自我建構社會想像的佐証工具。因為,數字一直以來,給人一種精確無誤的印象,以至於以數字呈現的證據,人們總是不假思索的接受。這也是為何各種專家所提出的分析報告中,總是充斥著各式各樣的統計數據,目的就是讓閱聽人接受,並且相信。

然而,統計數字並不等於真相。

雖然統計數字已經成為現代社會生活的量化敘述工具,成為描述社會現象/問題的權威。專家學者們更將統計數字引入社會政策的辯論之中,希望透過統計數字評估社會問題。

正確來說,統計數字本身沒有意義,而必須透過詮釋,才能「產生」意義。而詮釋者往往會根據自己公佈統計數字的動機和目的,進行詮釋。結果就是,天真的人不假思索的接受了統計數字,以即發布數字者渴望透過統計數字傳遞給人們的想法。

貝斯特說,多半的人,都是「數盲」,看到數字就不假思索的接受,讓統計數字在當代社會大行其道,而壞的統計數字,遂成為各種有心人士做為遂行其特定目的(例如操作選情、操作社會議題)的工具。

舉個例子,不同政黨所做的候選人支持度調查,為何調查結果肯定大不相同?那是因為,不同政黨在進行支持度統計時,在問卷的設計,受訪者的抽樣,樣本的大小等等建構統計數字的過程,都不相同所導致。

貝斯特在《統計數字-是事實,還是謊言?》一書中,以淺顯易懂的筆觸,指出統計在現代社會的吃重角色,好的統計數字該具備的條件(研究問題的清楚定義、嚴謹的問卷設計與抽樣和測量,好問卷與好樣本得出的統計數字較為可信),以及人們因不了解統計數字的產生與解讀,而被有心人士所利用的問題。

貝斯特提醒讀者,統計數字是人為建構的,當我們讀到一組統計數字時,除非我們能夠了解一組統計數字是由「誰」?為了什麼「目的」而製作的?而「製作過程」又為何?

統計對理解現代社會生活扮演相當吃重的角色,面對統計數字,千萬不要成為數盲,天真的接受。無論什麼專家學者所提出,都不可輕易的相信,必須抱持批判態度,謹慎看待,才不致於因心人士的操縱而迷惑。

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Zen大

曾居敦南,現住安坑。 我是職業作家/時事評論員,同時也是出版顧問、讀思寫文字溝通表達力的專業講師、網路部落客。 每年讀書(至少)五百本,寫文(至少)五百篇,演講授課(至少)五百小時。 本版文章歡迎個人或非營利單位轉載,營利單位轉載,請來信取得授權(切莫私自轉載)。

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